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受け継がれる箱【ゆっくり朗読】

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知人から聞いた話。

投稿者「よしきり ◆4lTInXds」 2021/10/25

彼女の家には、古くから受け継がれる箱がある。

サイズは30×30×30というから、それなりに大きい。

見た目は船箪笥のようなもので、上面に持ち手がある。

前面に取っ手と錠前がついており、開け閉めができる構造になっている。

ただし、錠についた鍵穴はなんらかの金属で埋められていて使えない。

一応、鍵も一緒に伝わってはいるが、こちらはひどい錆でやはり使えない。

施錠された状態で受け継がれているため、中身はその有無も含めて不明。

いわゆる開かずの箱だった。

知人の家は女系で、箱は母から子へ受け継がれてきた。

それは、この箱を受け継いだものが当主となるという意味でもある。

知人がこの箱の存在を知ったのは高校生の時だったが、その時すでに、箱を受け継ぐのは彼女であると決まっていた。

彼女には兄と弟がいたが、姉妹はいなかったからだ。

「当主の証、なんて言うから緊張したよ。でも、別に特別になにかすることなんてない、たまにホコリ払うだけでいいって言われて安心したんだよね」

知人は当時のことをそう語った。

それから数年後のことだ。

都内の大学に進学していた知人は、就職先を地元で探すか、首都圏で探すかで悩んでいた。

家族に相談したところ、両親は地元での就職を希望したが、兄は首都圏での就活を勧めた。

地元は田舎で、仕事が少ない。

土地柄、肉体労働の割合が高く、女性が正社員で働ける場所は競争率が高い。

それに田舎はセクハラが未だに横行している。

だから働くなら都市部のほうがいい。

両親のことは、兄である自分が世話するから気にするな。

兄は、そう言ったそうだ。

知人はその言葉に背中を押され、都内で就活を始めた。

当時は就職難の時代で、なかなか内定は得られなかった。

四年生になり、いよいよ焦りだしたころ、訃報が届いた。

兄が死んだ。

心不全だった。

葬儀の後、高校生だった弟からこんな話をされた。

兄は、自分こそが家を継ぐべきだと両親に主張していた。

長男なのだから、と。

両親は相手にしていなかったようだ。

女系というものについて、よく調べなさい、と母が兄を叱っていた、と弟は言った。

「兄貴、箱を盗んだんだよ」

倒れた兄を見つけたのは、弟だった。

夕食の時間になっても顔を見せない兄を、部屋まで呼びに行った。

半開きのドアから中を見ると、兄が倒れていた。

その傍らには箱が落ちていた。

弟が目を向けたのと、箱がぱたんと閉まるのが、ほぼ同時だったという。

弟は、すぐに両親を呼んだ。

やってきた父が救急車を呼ぶ間、母は部屋に入ると真っ先に箱のもとへ向かい、慎重に拾い上げた。

そして開かないかどうかを確かめた。

箱は、開かなかった。

取っ手を引いても、カチャカチャと鳴るだけだった。

母はそれを確かめると、ほっとしたように息を吐いたという。

「兄貴より先に、箱の心配をしたんだ。変だよな。──それに、あの箱、開かないって話だったのに。俺が部屋に行った時は開いてたんだ。それが、ひとりでに閉まった」

絶対、変だよ。

箱も、母さんも。

弟は何度もそう繰り返した。

「兄貴の顔、凄かったんだ。化け物でも見たような顔で。──俺、怖いよ。なんなの、あの箱」

あれは自分が受け継ぐと決まっているものだから、お前は心配しなくていい。

自分が受け継いだら、すぐに処分する。

それまでは、できるだけ近寄らないように気を付ければいい。

知人は半泣きの弟に、そう言い聞かせた。

その後、知人は結局地元へ戻り、そこで就職した。

確かに仕事は少なかったが、女性が特別不利ということはなく、またセクハラ被害にあうことなかった。

「たまたま、運が良かっただけかもしれないけどね。でも、少し疑っちゃうよね。兄さんが私を疎んで、嘘を言ったのかなって」

実際のところ、どうだったのかはわからない。

もはや、確かめようのないことだ。

弟は大学進学を機に家を出て、そのままそちらで就職した。

帰省はめったにしないが、それなりに連絡は取っているという。

「箱は、受け継いだんですか」

「まだ。今は、母が健在だから」

「もしよかったら、一度見せてください。外見だけでいいので」

「いいよ。処分する前に、連絡するね」

最後に、そんな話をして別れた。

この数年後、一通のメールを送ってきたきり、彼女とは音信不通になった。

最後のメールは、箱を受け継ぐことになったと知らせるものだった。

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